Las palmeras datileras de 2000 años renacen en el desierto israelí

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Descritas como «antigüedades botánicas», las antiguas semillas de dátiles han sido recuperadas por un científico británico-israelí. A fuerza de paciencia, ha devuelto la vida a palmeras datileras de 2000 años.

Cuando le dijeron que estaba «loca», la científica Sarah Sallon tuvo que esforzarse para convencer a otros de que se llevaran las antiguas semillas que guardaban celosamente los arqueólogos. Pero su corazonada fue acertada: las semillas germinaron y devolvieron a la vida a palmeras datileras de 2000 años.

En el extremo sur de Israel, en pleno desierto, se puede disfrutar de dátiles de una variedad que se creía extinguida desde hace tiempo, como fruto de la palmera de Judea. Todo comenzó en 2004, cuando Sarah Sallon, una doctora británica-israelí convertida en botánica, llamó a la puerta del departamento de arqueología botánica de la Universidad de Bar Ilan de Israel.

Inspirada por la lectura de unas semillas de loto de 500 años de antigüedad encontradas en China que habían brotado, quiso adquirir unas semillas de palmera de Judea cuidadosamente registradas tras su descubrimiento en la década de 1960 bajo los escombros de Masada, una ciudadela construida por el rey Herodes (siglo I a.C.) con vistas al Mar Muerto.

«Es imposible»

«Me dijeron: ‘Estás completamente loco, nunca funcionará'», recuerda el septuagenario con sombrero de arbusto y ojos azul claro. A fuerza de «molestarles», consiguió cinco de estas «antigüedades botánicas», de una colección de miles de semillas.

Le pregunté cuántos años tenían y me dijo que 2000 años. Le dije que eso era imposible.

Elaine Solowey, especialista en agricultura sostenible

Con estas preciosas semillas en la mano, fue a buscar a Elaine Solowey, especialista en agricultura sostenible, al kibutz Ketura, cerca de la frontera con Jordania. «Estas semillas son de Masada. Intenta germinarlas'», dijo Solowey. «Le pregunté cuántos años tenían y me dijo que 2.000 años. Le dije que era imposible.

Después de unos meses de pensar en la forma correcta de hacerlo, Elaine Solowey hidrató y plantó las semillas, utilizando un fertilizante a base de enzimas pero evitando todo tipo de productos químicos. Cada visita a su invernadero, donde cultiva docenas de plantas, estaba marcada por un «borrón y cuenta nueva».

Hasta que un día, en marzo de 2005, vio que una pequeña maceta empezaba a resquebrajarse. «No podía creer lo que veían mis ojos», dice la Sra. Solowey, con la cabeza cubierta con una gorra con la efigie del primer dátil «resucitado», apodado Matusalén (Methuselah) en referencia al personaje bíblico conocido por su longevidad.

«Sólo entonces empecé a interesarme realmente por ella. No me di cuenta de lo importante que era», admite la mujer que tenía delante la semilla germinada más antigua del mundo, que ha entrado en el Libro Guinness de los Récords. De las cinco semillas donadas por la universidad, sólo esta creció. Dos se conservaron para la investigación científica, que confirmó su edad mediante la datación por radiocarbono.

Las palmeras datileras de Judea fueron desapareciendo con las invasiones y guerras que salpicaron la región, sobre todo a partir del siglo I a.C. y la conquista romana, explica la Sra. Sallon, autora de un artículo sobre el tema en la revista estadounidense «Science».

Las palmeras son «como los niños, hay que educarlas o se vuelven locas», sonríe. «Hay que regarlos, recoger el polen de los árboles masculinos y polinizar a mano los árboles femeninos para producir unos dátiles magníficos. Si se altera la continuidad, todo se desmorona.

Plantado en 2011, Matusalén era un árbol masculino. No pudiendo conformarse con una palmera sin fruto, Sarah Sallon fue en busca de otras semillas y obtuvo una treintena de ellas, descubiertas en cuevas del desierto de Judea, entre ellas la de Qumrán, famosa por los Rollos del Mar Muerto que allí se encontraron.