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HA DEJADO MÁS DE 130 FALLECIDOS

Las claves sobre el coronavirus

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El brote de neumonía causada por un nuevo coronavirus en China ha dejado ya al menos 132 muertos y 5.974 casos confirmados, cifra esta última que supera ya a la registrada en el gigante asiático entre noviembre de 2002 y julio de 2003 durante la grave epidemia del síndrome respiratorio agudo y grave (SARS), y deja múltiples aspectos que preocupan a los expertos.

-¿Con qué facilidad se transmite?

Al comienzo del brote, las autoridades chinas dijeron que el virus no se transmitía entre humanos, pero desde entonces se han identificado miles de casos contagiados de esa manera. Los científicos revelaron que cada persona infectada puede transmitir el virus a entre 1,4 y 2,5 personas.

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Esa cifra corresponde a la reproducción básica del virus, y cuando supera el 1 significa que éste es “autosostenible”, esto es, los expertos saben que no se extinguirá por sí solo. Y eso coloca al coronavirus más o menos en la misma liga virulenta del SARS.

Por ahora, sólo las medidas tomadas en China, que incluyen poner ciudades en cuarentena, pueden frenar la propagación.

¿Cuándo se vuelve infeccioso un afectado?

Los científicos en China indican que los pacientes pueden contagiar el virus aun antes de que los síntomas aparezcan. El lapso de tiempo entre la infección y la aparición de los síntomas -conocido como el período de incubación- es de entre uno y 14 días.

El SARS y el ébola son contagiosos únicamente después de que los síntomas aparecen. Así que ese tipo de brotes son relativamente fáciles de frenar: se identifican las personas enfermas y se monitorea a las que entraron en contacto con estas. El de la gripe es el ejemplo más famoso de un virus que alguien puede propagar antes de saber si se está infectado.

-¿Se está expandiendo rápido el brote?

En pocos días los infectados han pasado de ser cientos a ser miles. Pero el rápido crecimiento de las cifras, más acelerado que el de otros brotes, puede deberse a la mayor capacidad que tiene hoy China de identificar a la gente infectada.

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En realidad, hay muy poca información sobre la “tasa de crecimiento” del brote infeccioso. Los expertos dicen que el número real de afectados es probablemente más alto que las cifras que se están haciendo públicas.

-¿Cómo se puede frenar el virus?

Se sabe que el virus no parará por sí solo; únicamente las medidas que tomen las autoridades chinas podrán poner fin a la epidemia.

Tampoco hay una vacuna disponible que pueda proveer inmunidad a la población. No obstante, ya se está trabajando en el desarrollo de una. Se espera que las investigaciones realizadas en torno a la vacuna contra el síndrome respiratorio de Medio Oriente (MERS), que también es un coronavirus, podría facilitar esta labor.

Los hospitales también están haciendo pruebas con fármacos antivirales para ver si tienen un impacto. Una combinación de dos medicamentos -lopinavir y ritonavir- tuvo éxito contra la epidemia de SARS y está siendo probada en China.

-¿Podría mutar? ¿Qué pasaría si lo hace?

Es esperable que los virus en general muten y evolucionen. Pero es difícil prever qué significa que lo hagan.

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La Comisión Nacional de la Salud de China advirtió que la habilidad de transmisión del coronavirus se está fortaleciendo, pero no está claros el riesgo que plantean las mutaciones del virus.

“Deberíamos preocuparnos de cualquier virus que explore el cuerpo humano por primera vez, porque ya ha librado el primer gran obstáculo”, dice Jonathan Ball, virólogo de la Universidad de Nottinghan, en Reino Unido. “Una vez dentro de una célula (humana) y al replicarse, puede empezar a generar mutaciones que le permitan propagarse más eficientemente y volverse más peligroso”.