Tras el último suicidio, el edificio de Hudson Yards de Nueva York se plantea su futuro

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Por Eric Levenson

(CNN)En un artículo de diciembre de 2016 para The Architect’s Newspaper, la periodista Audrey Wachs señaló un problema evidente con el Vessel, la atracción turística de 150 pies de altura que se iba a inaugurar en el nuevo y reluciente barrio de Hudson Yards de Nueva York.

«Cuando uno sube al Vessel, las barandillas se mantienen justo por encima de la altura de la cintura hasta la cima de la estructura», escribió, «pero cuando se construye alto, la gente salta».

Esta advertencia ha resultado ser trágicamente clarividente. La semana pasada, un joven de 14 años murió por suicidio en la estructura escalable, el cuarto incidente fatal de este tipo desde que el hito se abrió al público en marzo de 2019.

«Tenemos el corazón roto por esta tragedia y nuestros pensamientos están con la familia del joven que perdió la vida», dijo la portavoz de Hudson Yards, Kimberly Winston, en un comunicado. «Estamos llevando a cabo una investigación completa. El edificio está actualmente cerrado».

Es la segunda vez que «el Vessel» cierra por suicidios. En enero, después de la tercera muerte, el Vessel cerró durante varios meses y reabrió en mayo con nuevas medidas de seguridad, incluyendo un aumento de la seguridad, un sistema de compañeros y señales sobre los recursos de salud mental.

Ahora, el futuro del Vessel como pieza central de la mayor urbanización de Manhattan desde el Rockefeller Center está en el limbo. ¿Puede salvarse?

Sus patrocinadores corporativos ciertamente lo intentarán. Heatherwick Studio, que diseñó el Vessel, dijo en un comunicado que estaba trabajando con Related Companies, la firma inmobiliaria dirigida por el multimillonario Stephen M. Ross, en la búsqueda de soluciones «físicas» para el asunto.

«Trabajando con nuestros socios de Related, el equipo ha explorado exhaustivamente soluciones físicas que aumentarían la seguridad y que requieren más pruebas rigurosas, y aunque todavía no hemos identificado ninguna, seguimos trabajando para identificar una solución que sea factible en términos de ingeniería e instalación», dijo el portavoz del estudio.

Una de esas soluciones sería elevar las barreras varios metros más. De hecho, las barreras físicas o las redes se han utilizado durante mucho tiempo para tratar de evitar este tipo de tragedias en estructuras de gran altura. El puente Golden Gate de California, donde han muerto más de mil personas por suicidio a lo largo de los años, está instalando redes para minimizar las lesiones mortales; el puente George Washington hizo algo similar hace varios años.

Aun así, añadir una simple barrera física o red aborda solo una parte del problema de Vessel.

El punto central de la arquitectura y el diseño es que el entorno construido influye en cómo nos sentimos y actuamos. Y el Vessel -rodeado por todos lados de hormigón, rascacielos de cristal y comercialismo burdo- tiene un problema más fundamental, según Jacob Alspector, distinguido profesor de la Escuela de Arquitectura Spitzer del City College de Nueva York.

«El Vessel es como una pesadilla de MC Escher», dijo, refiriéndose al famoso artista gráfico conocido por sus escaleras a ninguna parte. «Es algo implacable. Es muy llamativo, muy frío. Es emocionante… No es el tipo de espacio o estructura más amigable, que afirme la vida e incluya. Es una especie de vacío.

¿Qué sentido tiene? ¿Sólo para subir y bajar?».

Y añadió: «Las personas que se sienten alienadas con el mundo no se sienten muy bien respaldadas por una experiencia así».

Cómo los arquitectos y diseñadores intentan prevenir los suicidios

Alspector conoce este reto de primera mano. Hace más de una década, supervisó las reformas de la Biblioteca Bobst de la Universidad de Nueva York, a menos de tres kilómetros de donde se encuentra el Vessel, que tenía un problema similar.

En 2003, dos estudiantes se tiraron al vacío en el atrio abierto de la biblioteca. La universidad instaló entonces una barrera de plexiglás de 2,5 metros de altura para evitar este tipo de incidentes, pero otro estudiante consiguió saltar por encima de esa barrera y morir de un salto en 2009. La NYU quiso resolver el problema de una vez por todas.

La solución, estrenada en 2012, fue el Bobst Pixel Veil, una serie de paneles de aluminio cortados con láser que cerraban el espacio pero también permitían que la luz del sol brillara a través de un intrincado patrón.

«Es un ejemplo de cómo convertir algo en algo positivo en lugar de una barrera», dijo Alspector a la CNN. «El truco es transformar algo para que parezca que no estás en una jaula».

Wachs, la periodista que advirtió sobre el Vessel en 2016, citó específicamente las muertes en la biblioteca como un ejemplo de lo que podría salir mal. Stephen Ross y Heatherwick, escribió entonces, «parecen no haber aprendido de Bobst, o de los puentes y edificios altos icónicos de la ciudad.»

El viaducto Bloor de Toronto ofrece otro ejemplo relevante de una posible solución. Cientos de personas se han suicidado en el viaducto, por lo que los dirigentes locales encargaron en 2003 la instalación del Velo Luminoso, una barrera formada por finas varillas de acero que además se iluminan con colores vivos.

«Según la plataforma de arquitectura y diseño RVTR, el velo luminoso está diseñado como elemento disuasorio del suicidio y como campo de reflexión kinésico.

El Dr. Mark Sinyor, psiquiatra y experto en prevención del suicidio del Centro de Ciencias de la Salud de Sunnybrook, estudió el impacto de la barrera en 2010 y de nuevo en 2017 y descubrió un resultado inusual.

Como se esperaba, el Velo Luminoso funcionó tal y como se diseñó y detuvo los suicidios en el viaducto de Bloor. Sin embargo, el estudio de 2010 descubrió que en los primeros años después de la instalación de la barrera la tasa de muertes por salto en todo Toronto se mantuvo sin cambios, lo que sugiere que los suicidios simplemente se trasladaron a otro lugar. Sin embargo, el estudio de 2017 descubrió que, a largo plazo, los suicidios por salto habían disminuido en toda la ciudad, sin que hubiera un aumento asociado de suicidios por otros medios.

«Cuando se limita el acceso de las personas a los métodos letales, se ven menos muertes en un área», dijo Sinyor. «Esto se debe a que las personas con tendencias suicidas pueden, en última instancia, encontrar otras formas de afrontar la situación si en ese momento no se dispone de un medio de muerte».

En conjunto, los estudios demuestran que la prevención del suicidio es algo más que una barrera en un solo lugar, dijo Sinyor a la CNN. En particular, criticó la cobertura de los medios de comunicación en ese momento que impulsó el dañino mito de que no vale la pena salvar a las personas suicidas.

«La lección del viaducto de Bloor es que una barrera de prevención del suicidio es un componente de un programa eficaz de prevención del suicidio, pero debe ir acompañada de mensajes públicos seguros», dijo Sinyor.

«El suicidio no tiene por qué producirse nunca», añadió. «Se puede prevenir. Y las personas que tienen problemas deben buscar ayuda, porque la ayuda está ahí fuera».

El Vessel tiene un problema más profundo

La seguridad de los mensajes al público fue una parte clave del plan del Vessel cuando reabrió en mayo con nuevas medidas de seguridad. En lugar de hacer cambios físicos, el edificio cobró una cuota de 10 dólares por la entrada, exigió que la gente viniera con otra persona, contrató personal y seguridad para vigilar las situaciones de peligro y colocó carteles que informaban a los visitantes sobre cómo obtener ayuda.

La tragedia de la semana pasada mostró el fallo de ese plan sin barrera física. La víctima de 14 años había estado con su familia cuando murió, dijeron las autoridades a WCBS, afiliada a CNN.

Lowell Kern, presidente de la Junta Comunitaria Cuatro de Manhattan, dijo a la CNN que aumentar la altura de las barreras era la solución «obvia».

«No hay ninguna razón para tener una barrera de 1 metro de altura que sea fácil de superar para alguien, ya sea de forma impulsiva o planificada. En términos de estética, me parece que es una solución fácil», dijo.

Sin embargo, las empresas relacionadas no lo hicieron, y los incidentes mortales ocurridos desde entonces confirmaron sus peores temores. «Nunca me había alegrado tanto de que me dieran la razón», dijo.

Una barrera más alta no siempre es necesaria para una plataforma elevada. Por ejemplo, el Museo Guggenheim también tiene una zona abierta con una barrera baja, pero allí nunca se ha producido un suicidio.

«Creo que se debe a que el espacio es tan hermoso, tan mágico, tan afirmativo, tan maravilloso», dijo Alspector, el arquitecto y profesor. «No sé si he oído a alguien describir el Vessel como algo hermoso».

Dijo que era escéptico de que una barrera de 2,5 metros de altura en el Vessel fuera suficiente, dado que en la biblioteca de la Universidad de Nueva York no fue eficaz. En cambio, sugirió una barrera continua y cerrada.

«Me gustaría que fuera algo humano, que afirmara la vida, que no pareciera una prisión, que no fuera necesariamente una pecera», dijo. «Es un problema de diseño difícil».